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聯發科推出LinkIt開放硬體,布局物聯網霸業

資料來源:轉載自數位時代
發表日期:2015/05/18

相較於開放硬體霸主Arduino,聯發科雖然是後起之秀,但在物聯網商業化競爭領域,卻展現了低功耗且具連網能力的優勢,以LinkIt做為開放硬體核心,加速物聯網的創新與布局。
「Arduino並不適合做IoT!」聯發科技創意實驗室副總裁那馬可(Marc Naddell)一句話,便點出聯發科技創意實驗室(MediaTek Labs)提供的開放硬體所欲解決的市場困境,以及其未來意欲切入的市場。

執掌聯發科技創意實驗室兵符的那馬可,在2014年中國行動開發者大會(MDCC 2014)曾發表題為〈以小搏大〉(Make it Big with Something Small)的演講,向台下萬頭攢動的開發者宣告聯發科的決心,「無論是做IoT(Internet of Things,物聯網)還是穿戴式設備,只要借重聯發科微小的力量,就能實現更大、更好的結果。」
眾所周知,織就物聯網最重要的三個元素便是裝置(device)、連接(connectivity)、雲(cloud)。而要開發物聯網裝置,除了須強化其連網能力之外,還必須具備超低功耗長時間運作(always-on)的能力。
當前開放硬體市場已有Arduino獨霸山頭。然而Arduino雖好,但當一個開發者想要藉由Arduino走向商用市場時,卻總有它的限制在。尤其是當前產業界正戮力織就一張張物聯網時,可能會碰上更多挑戰。
「首先,Arduino是屬於較為低階的開發平台;再者,它的無線連網能力不夠強大,開發者需要耗費更多心神補其不足。」那馬可進一步解釋。舉例來說,想要你的Arduino裝置連網嗎?你必須再買個50美元的擴充板(shield)。如果還想要GPS功能?請再另外連接一個50美元的擴充板吧!
顯然市場上還需要一款能相容Arduino硬體規範,又能滿足物聯網需求的開發板與軟體。而聯發科技創意實驗室的LinkIt平台,一個低功耗且具備豐富連網能力的開放硬體,便是依此應運而生。
公板成功經驗再複製
不說你也許不知道,LinkIt平台的推出,有一部分是沿襲自聯發科成功的「公板」(reference board)商業模式。過去幾年,聯發科以聞名遐邇的公板模式進軍智慧型手機市場,並以橫掃千軍之姿,在中國市場快速崛起,撼動手機晶片龍頭高通(Qualcomm)的霸主地位,使聯發科至今在手機晶片市場仍立於不敗之地。
「前有經典的公板商業模式為基礎,下一步就是要讓聯發科技創意實驗室延續這樣的精神,特別是在物聯網的世代。」那馬可說道。
聯發科技創意實驗室亞太地區資深經理王惟德說明,過去聯發科的公板僅提供給客戶,協助客戶加速完成產品開發。而聯發科的開放硬體,事實上也是公板概念的延伸。聯發科將公板設計開放給廣大的開發者社群,再加上更多開源(open source)資源,讓眾多開發者社群也能如當年中國崛起的「白牌力量」一樣,快速搶下物聯網商機。
誰想得到呢?過去的白牌推手,與如今的創新力量,竟然是師出同路。
這不禁讓人聯想起聯發科董事長蔡明介曾說過的那句名言:「今日山寨,明日主流!」──公板讓大量的白牌手機崛起,這種破壞式創新的商業模式衝擊了手機產業。而現在聯發科要讓相似的開放硬體,成為點燃一簇簇創新火苗的關鍵推手,進而成就物聯網霸業。
抓住多樣少量未來商機
「說穿了,聯發科技創意實驗室就是一項『長尾投資』。」那馬可解釋,物聯網的應用五花八門,許多新型態的應用及裝置層出不窮,從0到1的創新將有無限可能。未來物聯網的產品類別會很多元,雖然單一類別的出貨量都不會很大,不過累積起來卻是令人垂涎的大餅。
換言之,物聯網不像個人電腦、智慧型手機、平板電腦等行動裝置一般,是個「少樣多量」的市場。而要如何抓住這波「多樣少量」的未來商機,便是如聯發科之流等一線晶片商最大的挑戰之一。
「聯發科並沒有想要在現階段就抱著回收任何投資報酬的期待,我們看的是往後更遠大的市場。」那馬可表示,LinkIt平台79美元的定價策略,是為了符合與聯發科合作製造、推廣的經銷商及開發商利潤考量,畢竟單純銷售LinkIt,僅僅只是聯發科九牛一毛的營收占比,「如果可以的話,我們甚至願意無償提供這些開放硬體。」
那馬可的一席話讓我們明白,物聯網是個開放資源更多,卻也更競爭的世代。開放這些資源顯然並不能為供應商帶來直接獲利,但卻是不得不為,有眼界者都必須擁抱這種新思維。
那馬可回顧數年以前,3D列印技術、開放硬體、開放原始碼、參考設計、軟體資源、開放的雲端服務等,都不像現在如此盛行,對許多開發者或是小型新創公司而言,想要開發一個原型產品必須跨越重重藩籬,「但現在你看,這些資源都已經唾手可得。」
聯發科技創意實驗室提供的服務,就是希望某些資源不夠多、開發能力不夠強的小型公司或是個別開發者,能夠藉由聯發科技創意實驗室獲取任何他們想要的資源,進一步開展他們的事業。
那馬可說,一瞬間的產品構想、小小的星星之火,未來都可能是物聯網世界不可或缺的重要角色,聯發科必須協助將之付諸實現,「也許有一天,這些開發者或公司借助聯發科的力量而成功了,那麼他們都將是聯發科重要的大客戶。」
合作夥伴加持,加速商用開發
既然建立開源社群、推出開放硬體是一項長尾投資,那麼縮短社群開發者到商用市場的距離,便是聯發科的使命。「如果他們在這個階段失敗了,就無法期望往後聯發科會有任何收益,因此我們必須協助他們度過從原型開發到商用化的階段,這樣才能達到雙贏局面。」那馬可說。
這也是聯發科技創意實驗室與Arduino、樹莓派(Raspberry Pi)等開源社群不同之處。一般開源社群提供的資源,最多僅能在產品原型階段給予開發者支持,而聯發科技創意實驗室則是從產品概念驗證(proof of concept)、原型(prototype)到產品化(production)階段都能提供相應資源,期能加速開發者從Maker到Start-up的過程。
王惟德表示,在產品概念驗證階段,開發者需要的是集合多種功能於一身的開放硬體,並且能與數以百計的Arduino周邊硬體相容,LinkIt ONE便能滿足此需求。而到了產品原型階段時,則必須提供可產品化的參考設計服務,以及完整功能的軟體開發套件(SDK),因應此需求,聯發科也預計在今年5月推出另一款開發板LinkIt Assit 2502。
在產品原型階段,聯發科的開放硬體設計與前一階段的LinkIt ONE有很大的不同,「到了產品原型設計時,開發者通常都已經明白他們想要做的是什麼,因此我們選擇以模組化的概念設計LinkIt Assit 2502。」王惟德解釋,LinkIt Assit 2502將晶片周邊電路及無線通訊元件天線都整合成一個個模組,如此便可免去開發者從頭摸索的過程,也能縮減開發板面積、降低開發成本。
不過,王惟德觀察,一個新創產品從募資到量產,平均還是需要花費一年左右的時間,而且延遲上市計畫的可能性通常高達80%,「最大原因在於開發者對於可商用化產品的硬體設計經驗不足。」此時,聯發科獨有的「合作夥伴服務計畫」(MediaTek Partner Connect)便能起到關鍵作用。
聯發科合作夥伴服務計畫是一個能夠媒合開發者與聯發科供應鏈夥伴的對接平台,讓開發者前進到商用化階段的過程中,在產品設計、開發、生產、零組件採購等方面,都能快速找到聯發科供應鏈中的合作夥伴,讓產品上市計畫更為順利。 據了解,聯發科技創意實驗室從2014年9月成立至今,已經有超過20個團隊進入到產品商用化前置階段。「幸運的話,也許今年就能看到部分產品上市!」那馬可期待著。
不計眼前立即性的報酬、擁抱「長尾投資」哲學、與開源社群共存共榮,是所有想要在物聯網世代占有一方天地的有為者,都值得思索的課題。即便是如聯發科這樣的巨人,也正在這條道路上謙卑地摸索前進。



(尊重智慧財產權,如需轉載請註明資料來源:《數位時代》第252期)
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